隐藏人物:NASA背后的女人

获得第89届奥斯卡奖提名的影片《隐藏人物(Hidden Figures)》所讲述的是在20世纪60年代,三位非裔美国女性凭借自己的数学能力将一名美国宇航员送入太空的故事。事实上,黑人女性为NASA(美国国家航空航天局)工作的历史要比这更为久远,直到20世纪70年代,她们还在为获得更好的工作岗位而努力奋斗。

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1943年,也就是美国加入第二次世界大战的第三年,当时的Miriam Daniel Mann36岁。她有三个孩子,分别是6岁、7岁和8岁,同时,她还拥有化学学位。

对于那时候的已婚女性而言,工作机会非常有限,有孩子的尤为困难,更不必说非裔女性。

但是当男人们远赴战场之后,一些重要的行业里就出现了技术短缺,总统签署了一项行政法令,第一次允许黑人受雇到国防部门工作。NASA的前身,国家航空咨询委员会(NACA)开始寻找做数字计算的黑人女性。

Mann从她做大学教授的丈夫那儿得知招聘员到访黑人学校,她报名参加了考试,并且通过了。她后来成为了最早的一批作为“计算员(human computer)”在国家航空咨询委员会工作的黑人女性之一。

        计算员(Computer或human computer)是电子计算机发明以前,专门从事数学计算工作的人员,他们通常要分组进行冗长的计算。这项工作起源于17到18世纪的天文学计算。在二次大战期间,许多女性成为计算员,参与了包括曼哈顿计划在内的许多计算工作,这些计算员有许多后来从事早期计算机科学的发展,在计算机发明后,computer一词就用于表示计算机。

图为Miriam Daniel Mann

图为Miriam Daniel Mann

Miriam Mann的女儿Harris曾在2011年写道:“在我最早的记忆里,妈妈整天都在谈论做数学题的事,她那时候所有的数学问题都是在计算尺的辅助下用一支2B铅笔完成的。”

Mann的孙女Duchess Harris是玛卡莱斯特学院的一名教授,也是《隐藏计算员——NASA中的黑人女性(Hidden Human Computers, the Black Women of Nasa)》的合著者之一,据她所说,Mann生于1907年,距离奴隶制废除仅仅过去了半个世纪。

非裔美国人中的大部分在解放之前都是不识字的,而解放后黑人教育得到了极大的推进,因此,到了20世纪40年代,有许许多多拥有数学和科学学位的黑人女性等待就业。

多亏了她们和那些从20世纪30年代起就受雇的白人女性,男性工程师才能花更多的时间去建立理论和写方程。

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“战后许多行业中的女性又被遣送回家庭”,NASA的首席历史学家Bill Barry说,“但这并未发生在计算机界。事实上,NASA开始招募更多女性,这很大程度上是由于工作量在增加。”许多工作往往会对生完孩子归来的女性敞开大门。 “一名熟练的计算员是非常珍贵的资源,”他说。

在20世纪40和50年代的NASA兰利研究中心,女性分成了两个群体,东部的白人女性计算班组和西部的黑人女性计算班组。Barry告诉我们这一隔离是弗吉尼亚州法律的要求。

50年代的大部分时间里,西部计算班组由一名叫Dorothy Vaughan的女性主管负责,她是《隐藏人物》里的主角之一。当工程师的任务来了以后,她会将工作进行分配,并为她的团队演示她们需要做的事。

“Dorothy Vaughan将方程拆分成一个个小的单元,教你该如何解它,告诉你哪列数字要相乘,哪列数字要相加” Christine Darden从1967年就开始在NASA工作,她告诉我们,“遵照她的指示,你就能得到正确的解法。”

图为Christine Darden

图为Christine Darden

Darden在少女时期就深深爱上了数学,可当她告诉父亲自己打算在大学中学习数学时,父亲却并不认为这是个很好的选择——他看不到这项事业的前景。“我父亲坚持要让我学习教育,因为在那时,没有多少与数学相关的岗位能够向黑人女性开放,” Darden说,“他告诉我,只有学会成为教师才能找到工作。”

Darden听从了父亲的意见,但她始终没有放弃她对数学的热情和决心,因此,她参加了课外的数学课程,甚至在教书的同时攻读了硕士学位。当她还在学校求学时的某一天,她向NASA递交了申请表,几周之后,她成功得到了计算机办公室的一个岗位。

当绝大多数的女性还只能使用电子表格程序(spreadsheet)和计算器工作时,她已经开始为新一代的IBM计算机编程了。这些新的计算机可以在极短的时间内完成繁杂的数学运算,远远超越了人工运算速度。

每当遇到一个方程式,Darden都会先搞清楚解开它所需的不同步骤,然后据此将卡片打孔送入计算机,以此让机器明白每一步该做什么。 “在我们办公室有一台卡片穿孔机,我会在卡片上打孔,然后将卡片送去有计算机的大楼里,他们有专人负责执行程序。”

这些女性从20世纪40年代以来所做的工作对于NASA的运作而言是至关重要的,但她们的名字却并未出现在研究报告中。

Katherine Johnson为美国第一位进入太空的宇航员Alan Shepard计算轨道

Katherine Johnson为美国第一位进入太空的宇航员Alan Shepard计算轨道

然而渐渐地,这些受过高等教育的杰出女性中的一部分开始朝着更高级别的角色而努力。

电影《隐藏人物》的主人公之一Katherine Johnson计算出了将第一位美国人送入环地球轨道的轨迹线。另一位是Mary Jackson,她为能凭借自己的实力成为一名工程师的权利而斗争。

1958年,Mary Jackson成为NASA的第一位黑人女工程师

1958年,Mary Jackson成为NASA的第一位黑人女工程师

可多年以后,拥有硕士学位的Christine Darden仍然需要为了得到与男性工程师同样的待遇而奋斗。“当我发现这些工程师们所做的是非常理论化的工作,也就是坐在桌前解算方程时,我认为这也是我想做的,”她说。她的上级告诉她这是不可能的。

1972年,当用于太空项目的资金比例缩减以后,Darden担心自己会遭到裁减。 “这件事刺激了我,让我想要成为更高层的领导者,并且开始质疑为什么男性能够到工程部门去做自己的项目——写论文、作报告,而女性只能被分配到计算机房做辅助性的计算工作。”

她成功了。Darden被分配到了一个工程团队,该团队正在研发超音速飞机。飞机在超越音速的速度下飞行时会产生音爆,她则负责研究减少音爆的方式。

2007年,当Darden以NASA的高级主管身份退休时,她已经发表了超过50篇论文。

 

编译:楚乐、李丽斯

文章来源:BBC News
图片来源:BBC News、时光网